14 aug. 2011

Charles Babbage


Babbages brein in het Science Museum.
http://www.flickr.com/photos/cogdog/
4905705655/ Babbage’s Brain
Wellicht volslagen overbodig, stel ik jullie voor aan Charles Babbage  (26 december 1791 – 18 oktober 1871).[1] Hij was een wiskundige, filosoof, uitvinder en werktuigbouwkundige.
Babbage hield van tabellen en dat neemt me voor hem in. Ze boden hem zekerheid, neem ik aan. Zoals ik vroeger mijn zekerheid haalde uit de 21(?) delen van de GP-encyclopedie die de boekenplank van mijn ouderlijk huis sierden: dit was de wereld. Hierin stond alles wat geweten moest worden.
Maar natuurlijk werkte het zo niet. De 300 boeken vol tabellen die Babbage in zijn bibliotheek had, stonden vol met fouten: rekenfouten, fouten bij het overschrijven en drukfouten. Menselijke fouten dus.

I was sitting in the rooms of the Analytical Society, at Cambridge, my head leaning forward on the table in a kind of dreamy mood, with a table of logarithms lying open before me. Another member, coming into the room, and seeing me half asleep, called out, "Well, Babbage, what are you dreaming about?" to which I replied "I am thinking that all these tables" (pointing to the logarithms) "might be calculated by machinery".[2]

Difference Engine No 2
Zo werd hij de uitvinder van de eerste computer. Al heetten zijn machines anders: Difference Engine No 1, Analytical Engine en Difference Engine No 2. Geen van deze machines heeft hij ooit volledig af kunnen bouwen: het geld was altijd op. Daarbij was zeker zijn No 1 nogal een flinke klus. Het geheel zou hebben bestaan uit 25.000 onderdelen en zou zo’n 15 ton gewogen hebben, No 2 nog maar 2,6 ton. (Ook niet bruikbaar als laptop dus.) Daarnaast ontwierp hij nog een bijbehorende printer.

Difference Engine No2 en de printer werden tussen 1985 en 2001 nagebouwd door het Science Museum in London. Ze werkten. Er schijnt ook nog een werkende Difference Engine No 2 met meccano te zijn nagebouwd. Dit althans begrijp ik uit de opmerkingen van Stephen Fry in een aflevering  van QI [3]. Bijzondere man dus, die Babbage. 

Ada Lovelace
Voor zijn Analytical Engine had hij een programmeertaal nodig. Daarbij  schoot, volgens de Nederlandse Wikipedia ene Ada Lovelace te hulp. Dit blijkt (niets zo leuk als Googelen) de enige legitieme dochter te zijn van Lord Byron. Zij werd daarmee de eerste computer-programmeur.  

Deze omweg was niet de enige connectie die Babbage had met dichters. Uit een brief aan Alfred, Lord Tennyson komt het onderstaande citaat. Het gaat in op twee regels uit Tennysons The Vision of Sin:

Every moment dies a man
Every moment one is born

Babbage schrijft:
If this were true the population of the world would be at a standstill.
In truth the rate of birth is slightly in excess of death. I would suggest that the next edition of your poem would read
“Every moment dies a man
Every moment 1 and 1/16th is born”
Strictly speaking the actual figure is so long i cannot get it into a line.
But I believe the figure 1 and 1/16th would  be sufficiently accurate for poetry.[4]

En dat is, denk ik, wat een gedicht zou moeten zijn: 1 1/16e maal de oude werkelijkheid. Afgerond. Want alles past niet in een regel.



[4] Er bestaat nog een andere versie van het citaat, maar die klinkt beduidend minder en die vergeet ik voor het gemak maar even:  Every minute dies a man, Every minute one is born;"  I need hardly point out to you that this calculation would tend to keep the sum total of the world's population in a state of perpetual equipoise, whereas it is a well-known fact that the said sum total is constantly on the increase.  I would therefore take the liberty of suggesting that in the next edition of your excellent poem the erroneous calculation to which I refer should be corrected as follows:  "Every moment dies a man, And one and a sixteenth is born."  I may add that the exact figures are 1.067, but something must, of course, be conceded to the laws of metre.  ~Charles Babbage, letter to Alfred, Lord Tennyson, about a couplet in his "The Vision of Sin"  http://www.quotegarden.com/math.html



2 opmerkingen:

  1. Helemaal geen overbodige voorstelling, want voor mij voorheen onbekend. Een mooie introductie, met op het einde een leuke link met poëzie!

    BeantwoordenVerwijderen
  2. Ik kende zijn naam van een ict-methode die bij mij op school ooit gebruikt werd. Maar het is wel een naam die blijft hangen. Toen ik Stephen Fry over hem hoorde, werd ik nieuwsgierig.

    BeantwoordenVerwijderen